1498年5月28日,航海家达·伽马率舰队经过10个月的航行,抵达印度西海岸的卡利库特(科泽科德),开辟从欧洲到东方印度的航路,自此东西方之间可以直接接触,大西洋、印度洋和太平洋联结了起来。

此后30年里,欧洲驶向印度的船只高达320艘,船员合计达80000人,但不到一成的人能返回欧洲。

即使航线如此凶险,也阻挡不了欧洲人对东方财富的渴望。葡萄牙人开辟东方航路的目的,就是垄断香料贸易、传播宗教,从而建立起一个商业殖民帝国。

尽管欧亚大陆上很早就有东西方陆上的交往,但陆路运输耗时长、花费巨大,运费几乎是海路运费的二十倍甚至更多。自印度的航路被开辟出来后,葡萄牙人开始在印度洋扩张势力。

1510年,葡萄牙人攻占果阿。一路向东,又于1511年占领东南亚的重要商业城市---马六甲王国。

自此,葡萄牙人建立起从奥穆兹至马六甲的海军基地网帝国,控制海上一切贸易,勒索所有他国的过往船只。

实际上,早在1508年,葡王曼努埃尔在给迪亚哥·佩洛斯的一份敕令中,要其详细弄清马六甲的商人来自哪里,每年来航船只的数量,马六甲及其他地方有无商馆与武装,衣服的样式与体格的大小以及宗教情况等等。

两年后,即1510年葡萄牙人便攻占印度西海岸的果阿。

在此后五十年时间里,葡萄牙人以果阿为根据地,不断向北向南扩展势力。

葡萄牙船队基本都配有大炮,用于自保以及随时攻占对它们有重要作用的军事商业要地,武力保护交易。

1511年7月,葡萄牙大船长兼印度总督阿丰索·德·奥布魁克,亲率15艘船,大约1600名士兵攻占马六甲城,烧毁王宫,苏端马末带领家人被迫逃亡并最终客死他乡,自此马六甲沦为葡萄牙人的殖民地。

据《明史》载:“后佛郎机强,举兵夺其地,王苏端马末出奔”。又《明史·佛郎机传》载:“佛郎机,近满剌加。正德中,据满剌加地,逐其王。”可见,葡萄牙人控制马六甲目的明确:垄断东方贸易,控制海上霸权,排斥回教徒以及宣传基督教。

实际上,当时一些欧洲国家的舰队,受西欧中世纪后商品经济发展以及渴望东方香料、金银等贵重物品的推动,前往东方用各种手段从事商业贸易以及掠夺。

等到积蓄一定力量后,立即开始建立军事堡垒、商站,控制贸易据点和交通要道,掠夺宝石、香料,征收过往商船航线税。葡萄牙来到东方后,通过打击竞争者,势力逐渐变强,开始与到对外贸易与外交当中,支持商人海外活动。

在当时,“资源”丰富的马六甲,是东方商业中心,东西方船只均聚集于此,可谓东方第一大港,是西方人心中想象中的盛产黄金之地。每年运往中国的主要商品有胡椒、丁香、肉豆蔻、木香、阿仙药、香料、象牙、锡、沉香木、樟脑、红珠、白檀、苏木等。

占领马六甲后,葡萄牙人的势力急剧扩大,严重冲击传统的东方贸易体系。

马六甲王国的沦陷,标志着东南亚殖民化进程的开端,也意味着东方国家丧失了贸易主导权。

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