喀麦隆是位于非洲中部的国家,在其境内有几个湖泊,其中比较出名的有尼奥斯湖和莫诺恩湖。

在非洲也不例外,人们喜欢围着湖泊建立村庄和部落,因为湖泊可以提供一些便捷的生存资源。

不过有意思的是,喀麦隆的这些湖泊虽然给附近的村庄带来了生存资源,但对于当地居民而言,也有一些刻在骨子里的恐惧。

在这些湖泊周围的村庄往往都流传着一些相似的传说,大概意思就是,湖泊里住着传说中的恶魔,它每隔一段时间就会离开湖泊,会在悄无声息的情况下杀死附近的居民和牲畜。

图注:尼奥斯湖

许多传说可能都不是空穴来风,1986 年 8 月 21 日晚上,喀麦隆的尼奥斯湖“恶魔”真的出现了,事件导致1746人和3500多头家畜死亡。

根据幸存者的回忆,当时他们听到了一阵“隆隆”声,与此同时,一股泡沫从湖中喷涌而出,在水面上聚集成一朵“白云”,而喷柱从水面一直延伸到100米的高度。

这种情景和《西游记》中妖精出场时的画面好像有点像。

然后,“白云”开始下沉,并流入居民的居住地,受影响地区的居民纷纷倒地不起,有的在家里,有的在路上,有的在野外……

倒地的居民几乎是瞬间失去了知觉,或者在几分钟内窒息死亡,更可怕的是,“云朵”覆盖区域延伸到湖面周围25公里左右,在覆盖范围内一片寂静,几乎没有任何动物活动的声音。

云雾直到8月23日才基本褪去,寂静也随之解除,周边地区的人们也开始进入山谷查看,他们发现地上到处都躺着人和家畜的尸体。

另外,回来的人们还发现,原本呈现出美丽蓝色的平静湖面,变成了深红色,就像被鲜血染红了一样,与此同时,湖面下降了大约1米,湖边的树木也被撞倒了,确实就像一个怪兽从湖底爬出来一样。

在这次灾难中,除了那些逃离的人,还有一些幸存者,他们在昏迷超过36小时后醒了过来,但是他们的家人和邻居基本都死了,而且灾难带给他们一些永久性伤残,有些人之后再也无法正常生活。

那么,尼奥斯湖中的“恶魔”是什么呢?为什么可以在悄无声息的情况下取人性命呢?

调查结果:越高越安全

这样的事情很快引起了科学家的注意,许多国家的生物学家,地质学家来到这里实地考察,他们很快就发现人和家畜都是死于窒息,而罪魁祸首就是二氧化碳。

如果说云朵中含有高水平的二氧化碳的话,那么就可以解释当地居民看到的情景了。

由于二氧化碳的密度比空气大(是空气的1.5倍),所以云朵被喷到高空后会开始下沉并融入周围25公里内的空气中。

当然,二氧化碳对人是没有毒的,但是当空气中二氧化碳浓度高于15%时,人们只要多吸几口就会产生窒息的感觉,并逐渐失去知觉,几分钟后就会窒息而死。

这是因为二氧化碳是我们生命活动的废气,当它高于一定浓度时,我们便无法呼吸。

为了弄清二氧化碳为什么会从湖底泄漏,地质学家用仪器勘探了尼奥斯湖的底部,他们发现了一个富含二氧化碳的岩石层。

该层的气体含量随着时间的推移会逐渐上升,然后慢慢融入湖水中,由于尼奥斯湖的深度至少达到206米,所以底部湖水的压力非常巨大。

二氧化碳的溶解度会随着压力的增加而增加,对于越深的湖来说,它底部的湖水能够溶解的二氧化碳就会越多。

幸存者中的一个描述引起了科学家的注意——湖面从蓝色变成红色,通过调查发现红色的来源是铁在空气中被氧化成了氧化铁(Fe2O3)。

而尼奥斯湖的底部就富含铁元素,所以这个事件很可能是因为受到某种外力的影响,最终导致湖底的水上翻。

而且,湖底的水上翻也同时解释了二氧化碳的来源,因为湖底原本溶解二氧化碳的水在上翻后失去压力,这会导致二氧化碳过饱和而释放。

通过幸存者的描述,科学家甚至还原了事件的过程,包括这次事件总共释放了多少二氧化碳都被计算了出来。

整个过程大约释放了10万到30万吨的二氧化碳,它最初可能以每小时100公里的速度上升,然后迅速下沉。

到达湖面之后,再以每小时 20-50 公里的速度向四周扩散。也就是5.6-13.9 米/秒,一般人估计都很难跑得过这次事件中二氧化碳的移动速度。

不过,站得越高就会越安全,因为二氧化碳的密度大,它会沿着地面移动,所以实际上这次事件中几个村庄总共有4000多人没有受到伤害或者逃离了。

事件到了这里就以及很明了了,尼奥斯湖中的“恶魔”就是二氧化碳,它一直潜伏在湖底,但是关于什么外力导致原本在湖底的水上翻,这就有许多说法了。

图注:灾难现场

为什么溶解在湖底的二氧化碳会突然释放?

尼奥斯湖边上一处巨大的山体滑坡还是引起了科学家的注意,幸存者听到的“隆隆”声可能正是这次山体滑坡制造的。

他们推测,这次滑坡很可能在湖面制造了一个超过25米高的巨浪,它向湖边推进最终撞倒湖边的树木。

另外,这些掉入湖底的物质把湖底的水往上翻,最终导致溶解在湖水中的二氧化碳泄漏,并引发灾难。

但是为什么会无缘无故地出现山体滑坡呢?

现在有三种观点——雨水,地震和火山喷发。

当然,我个人更倾向于相信是一次小型的火山喷发,因为根据一些幸存者的描述,他们在失去知觉前还闻到了一些刺鼻的气味,这些气味很可能是二氧化硫和硫化氢之类的气体,而这些气体往往伴随着火山喷发而出。

另外,这也解释了湖面为什么会下降1米,因为火山喷发很容易在湖底制造一个裂缝,湖水会灌入其中。

最后

现在这种自然灾害被称作“湖底喷发”,名字还挺形象的,不过非常罕见。

要让溶解于高压湖底水中的二氧化碳失去压力而释放,不是一件容易的事,它需要符合很多条件,另外那些不是很深的湖也根本无法引发这种灾难。

不过,一个原本十分平静,还是附近居民赖以生存的湖泊,可以突然制造一个100米高的喷柱,然后在悄无声息中夺走生命,着实让人有点意外。

这或许就是大自然吧,我们需要有基本的敬畏心。

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